Tout d'abord, le son de l'Echoplex, joué sur mon Princeton clone et ma strat JV (micro grave). Thème Layla repiqué à la guitare d'une vidéo sur Youtube. Effet d'echo réglé très très léger sur le plex, avec utilisation du vibrato de la strat :

Lecteur audio intégré

L'Echoplex est un écho à bande qui produit, comme on lui demande, échos et reverb. Il est évidemment analogique et n'est plus fabriqué depuis les années 80. il a existé en plusieurs modèles successifs : l'EP1, puis l'EP2 vendus dans les années 60, en fait à partir de 1959, année de vente des premiers EP-1. Tous deux étaient à lampes (2 6EU7 et une 6C4). Ont suivi les Solid State, les transistors remplaçant les lampes : l'EP3, puis l'EP4. Les modèles les plus recherchés sont l'EP2 et l'EP3. Fulltone, qui commercialise un tape echo, s'est d'ailleurs amplement inspiré de l'EP2 pour son Tube Tape Echo. La marque Echoplex a connu un énorme succès aux Etats-Unis de son vivant. D'autant que son tape echo était utilisé par des musiciens mythiques, comme Jimmy Page dont le sien fut modifié par le célèbre Pete Cornish - http://www.petecornish.co.uk/jptt.html -, Joe Walsh, Chet Atkins, Eddie Van Halen ou Tommy Bolin, pour ne citer qu'eux. Tony Banks, le clavier de Genesys, l'utilise aussi dans l'album A Trick of the tail.

Pour en revenir à l'histoire de la boîte, Echoplex a été en cours de route, reprise par la société américaine Maestro. Quand ? Je n'en sais rien. Mais certains modèles ont un logo Echoplex, d'autres Echoplex/Maestro et d'autres encore, uniquement Maestro. L'histoire d'Echoplex est ensuite partie en sucette, ou est en tout cas beaucoup, beaucoup plus floue. Le mien est de 1979 ou 1980 : il ne porte que le logo Echoplex (photos, toutes).

Vers 1984, ensuite, après faillite semble-t-il, le stock de pièces fut repris par le principal grossiste US d'instruments de musique Harris-Teller qui existe toujouts et qui, à l'époque, confia à un électronicien le soin de faire avec ce stock de pièces de nouveaux Echoplex, dont un modèle en série limité à lampes. Puis la marque Echoplex fut rachetée par Gibson qui l'a utilisée pour commercialiser un echo numérique encore bien coté aujourd'hui. Parallèlement, l'inventeur de l'Echoplex, Mike Battle, monta une boîte pour produire un nouveau tape echo, le Tubeplex. Mike Battle est mort en avril 2008, à l'âge de 90 ans. Il travaillait toujours. Sa boîte, Tubeplex, ne lui a pas survécu.Son portrait, ci-dessous :

Mike_Battle.jpg

Pour info : d'autres marques ont créé d'excellents tape echo, qu'il s'agisse de WEM Copicat (utilisé par les Shadows), Meazzi, Samprini ou les allemands Echolette et Dynacord qui n'ont plus fait qu'un à la fin des années 60. Enfin, citons Binson, la marque la plus recherchée et la pus chère, dont l'écho est basé non pas sur l'usage d'une bande magnétique mais d'un disque magnétique. Binson existe toujours (http://www.binson.com/#/home/4519462595). Le tape echo Binson est ou était une composante importante du son de David Gilmour, au moins dans les années 70. L'Echoplex reste néanmoins le tape echo le plus convoité aux Etats-Unis où, grand avantage, il peut toujours être entretenu, réglé et réparé. D'ailleurs, ses principales pièces sont toujours fabriquées (moteur, courroie de transmission, cartouches...). L'Echoplex est encore aujourd'hui très présent dans la musique américaine, mais pas qu'elle.

Pas besoin de manuel, l'utilisation est basique. Une entrée, une sortie, volume de l'echo et potard sustain. Enfin, on déplace la tête d'enregistrement sur son rail pour accroître ou réduire le delay. Usage le plus fréquent : le slapback (delay très court pour le rock'n roll), reverb, effets spéciaux style science fiction. Ces effets ont un prix : l'entretien. Un tape echo doit être bichonné en permanence : nettoyage des têtes avec de l'alcool isopropylique, jamais d'alcool à 90° et si possible ne pas utiliser pour cela de coton tiges, mais une peau de chamois qui ne laisse ainsi pas de peluches, éviter toutefois d'appuyer sur les contacts des têtes ; le galet demande, lui, un autre produit spécial caoutchouc (jamais d'alcool). Et puis il faut aussi démagnétiser régulièrement les têtes (pas évident de trouver un démagnétiseur à bas prix dans le commerce) et avoir de la bande 1/4 de pouce en réserve, sachant que les fabricants ont presque tous, ou tous, disparu. Pour la bande, un conseil : n'utiliser que de la bande lubrifiée (lubricated tape aux US), toutes les autres sont abrasives et détruisent les têtes à la longue. Bref, vous le voyez, l'Echoplex, qui pèse aux environs de 6 kg, est un effet que l'on doit manipuler avec autant de délicatesse qu'un ampli à lampes ou sa guitare chérie. Il ne faut pas non plus craindre de changer les condos. A déconseiller à tous ceux qui n'ont pas l'intention de manier le fer à souder. A déconseiller aussi à tous ceux qui recherchent des delay très longs ou un effet tape tempo, voire qui recherchent le son de The Edge qui jouait, lui, initialement sur un Korg SDD-3000.

J'ai pu comparer l'Echoplex avec au moins deux autres delay vintage, plus récents et à circuits intégrés :l'Ibanez AD-100 de 1980, grande soeur de l'AD-80, ainsi qu'un des premiers delay numériques d'Ibanez (le PDD1 - très bon, que je garde), un delay digital Digitech et un Dynacord digital que j'ai aussi vendu depuis. J'ai enfin eu aussi l'occasion de tester un HeadRush, la v1, et le delay Line 6 qui, je regrette de le dire, ne joue pas dans la même cour. Seul le Replex (Hughes & Kettner) mérite indulgence. Ca marche bien. A une grosse différence près : la chaleur du son où l'Echoplex est imbattable.

Si le plex sort de merveilleuses reverb et de courts delay, l'engin peut aussi- c'est moins agréable- faire entendre un joli bruit de moteur (encore une raison de bien l'entretenir). Pour en avoir un aperçu, aller sur Youtube : la plupart des démos sont repiquées, micro posé dans la pièce, donc on entend certes l'effet, mais aussi le moteur. En clair, ça ne met pas en valeur l'engin. Car, sachez qu'en aucune manière, le ronronnement passe dans le signal repris par l'ampli. Heureusement. Ce qui passe dans l'ampli, ressemble, en revanche, fort à ce que Monsieur Fuller a mis en ligne, en guise de démo de son Tube tape echo ( http://www.fulltone.com/tte.asp ). C'est autre chose. Demeure néanmoins, en ce qui s'agit de l'Echoplex, un bruit de fond résiduel dû à la technologie à bande, qui ne s'entend que lorsqu'on ne joue pas. Ca peut en gêner certains, mais pas les amateurs des tape echo pour qui cela rajoute au charme. Au passage, sur son site, Mike Fuller fait tout un chapitre pour déconseiller d'acheter un Echoplex et de se tourner évidemment vers son TTE qui coûte, à ce jour, 1200 $, trois ou quatre fois le prix d'un bon plex aux Etats-Unis. J'y vois donc ici la preuve du succès qu'emporte encore aujourd'hui l'Echoplex auprès des musiciens américains. Enfin, le TTE est très bien aussi.

Pour en revenir à mon plex, il est assez particulier. C'est un mix d'EP2 et d'EP3, modèle custom fabriqué en très petites quantités par Mike Battle lui-même. En fait, c'est un EP-3 à lampes, ce qui est exceptionnel. C'est enfin un des derniers produits par Mike Battle sous la marque Echoplex.

En avril 2008, j'avais adressé un mail à Bart Postlewait, l'apprenti de Mike Battle, pour information sur mon Echoplex. Voilà ce qu'il m'avait répondu (je le laisse en anglais dans le texte) : "Hi Pierre, Thanks for your question about your EP3. That model is a Market Electronics made machine. Mike Battle built those by hand. He was concerned that the new solid state machines might not be as successful as the original tube ones so he converted some of them back to tube circuitry. They are very hard to come by and usually sound great!"

Vous pouvez, si cela vous chante,le voir sur le site du guitariste américain Regis Coyne qui l'a mis en ligne à la rubrique My Gear/Echoplex/An EP-3 with tubes!!. Ce site est également le principal centre de ressources sur Echoplex aux Etats-Unis. Je vous le recommande (et ça lui fait de la pub) : http://www.regiscoyne.com/echoplex/Tube_EP-3/

Enfin, une interview qu'avait accordée Mike Battle à un journaliste américain : http://www.loopers-delight.com/musings/Mike_Battle/Mike_Battle.html